פירוש המילה ארומתרפיה הוא: ארומה-ריח ותרפיה – ריפוי.

השימוש בשמנים אתרים מוכרת כבר מעל 6000 שנה,עוד מזמן ימי התנ"ך. מלכים היו מורחים עצמם בבשמים כמו לבונה ומור. המצרים הקדמונים השתמשו בשמנים למטרות פולחן, חניטת מלכים, בישום  וריפוי.

אנו מכירים את התחושה שבה אנו מריחים  את ריח הלחם הטרי ותוך מספר שניות אנו מרגישים תחושת רעב. הארומתרפיה קשורה לחוש הריח שלנו והיא זו שמועברת ישירות למוח המייצר תגובה מידית שמזכיר לנו חיבור חשיבתי  ואסוציאטיבי. 

שמנים אתרים הם שמנים המופקים מצמחים ריחניים כמו פרחים, תבלינים, עשבים, עצים ופירות. תהליך הפקת השמן הוא בטכניקה של זיקוק, המסה או לחיצה. התמציות הארומטיות  מתקבלות מערבוב שמן אתרי ושמן צמחי, המהווה את הבסיס לתערובת.  השמנים הצמחיים משמשים אותנו למריחה על הגוף, הפנים והשיער והם נקראים שמני בסיס שאליהם מוסיפים שמנים אתרים. 

השמניים הארומטיים משמשים לבישום אישי, אינהלציה, עיסוי, אמבט  ארומטי, קוסמטיקה טבעית, וריפוי בעיות בריאותיות הן בלקיחה פנימית והן במריחה על הגוף.